Cómo ataca el coronavirus al cerebro

Noticias

Un nuevo estudio ofrece la primera evidencia clara de que, en algunas personas, el coronavirus invade las células cerebrales y las secuestra para hacer copias de sí mismo. El virus también parece absorber todo el oxígeno cercano, matando de hambre a las células vecinas.

No está claro cómo llega el virus al cerebro o con qué frecuencia desencadena este camino de destrucción. La infección cerebral es probablemente rara, pero algunas personas pueden ser susceptibles debido a su origen genético, una carga viral alta o por otras razones.

"Si el cerebro está infectado, puede tener una consecuencia letal", dijo Akiko Iwasaki, inmunóloga de la Universidad de Yale que dirigió el trabajo.

  cerebro

El nuevo estudio ofrece la primera evidencia clara de que, en algunas personas, el coronavirus invade las células cerebrales, secuestrándolas para hacer copias de sí mismo, y el virus también parece absorber todo el oxígeno cercano, matando celdas vecinas de hambre.

ROSS W. PATERSON, RACHEL L. BROWN, ET AL./BRAIN, OXFORD UNIVERSITY PRESS

El estudio se publicó en línea el miércoles y aún no ha sido evaluado por expertos para su publicación. Pero varios investigadores dijeron que fue cuidadoso y elegante, mostrando de varias formas que el virus puede infectar células cerebrales.

Los científicos tuvieron que confiar en las imágenes cerebrales y los síntomas del paciente para inferir efectos en el cerebro, pero "realmente no vimos mucha evidencia de que el virus pueda infectar el cerebro, aunque sabíamos que era una posibilidad potencial", dijo el Dr. Michael Zandi, neurólogo consultor del Hospital Nacional de Neurología y Neurocirugía de Gran Bretaña. "Estos datos sólo proporcionan un poco más de evidencia de que ciertamente pueden".

El Dr. Zandi y sus colegas publicaron una encuesta en julio que mostraba que algunos pacientes con COVID-19, la enfermedad causada por el coronavirus, desarrollan complicaciones neurológicas graves, incluido daño nervioso.

En el nuevo estudio, la Dra. Iwasaki y sus colegas documentaron la infección cerebral de tres maneras: en el tejido cerebral de una persona que murió de COVID-19, en un modelo de ratón y en organoides, grupos de células cerebrales en una placa de laboratorio diseñada para imitar la estructura tridimensional del cerebro.

Se sabe que otros patógenos, incluido el virus del Zika, infectan las células cerebrales. Luego, las células inmunitarias inundan los sitios dañados, tratando de limpiar el cerebro destruyendo las células infectadas.

El coronavirus es mucho más sigiloso: explota el mecanismo de las células cerebrales para multiplicarse, pero no las destruye. En cambio, ahoga el oxígeno a las células adyacentes, provocando que se marchiten y mueran.

Los investigadores no encontraron evidencia de una respuesta inmune para remediar este problema. "Es una especie de infección silenciosa", dijo el Dr. Iwasaki. "Este virus tiene muchos mecanismos de evasión".

Estos hallazgos concuerdan con otras observaciones en organoides infectados con el coronavirus, dijo Alysson Muotri, neurocientífica de la Universidad de California en San Diego, que también estudió el virus Zika.

El coronavirus parece disminuir rápidamente el número de sinapsis, las conexiones entre neuronas.

"Días después de la infección, y ya vemos una reducción dramática en el número de sinapsis", dijo el Dr. Muotri. "Todavía no sabemos si esto es reversible o no".

El virus infecta una célula a través de una proteína en su superficie llamada ACE2. Esta proteína aparece en todo el cuerpo y especialmente en los pulmones, lo que explica por qué son los objetivos favoritos del virus.

Estudios previos han sugerido, basándose en una representación de los niveles de proteínas, que el cerebro tiene muy poca ACE2 y es probable que no la tenga. Pero la Dra. Iwasaki y sus colegas lo examinaron más de cerca y encontraron que el virus en realidad podría ingresar a las células cerebrales usando este puerto.

"Está bastante claro que se expresa en neuronas y es necesario para la entrada", dijo el Dr. Iwasaki.

Su equipo analizó dos grupos de ratones: uno con el receptor ACE2 expresado solo en el cerebro y el otro con el receptor solo en los pulmones. Cuando introdujeron el virus en estos ratones, los ratones infectados con el cerebro perdieron peso rápidamente y murieron en seis días. Los ratones infectados con pulmón no lo hicieron.

A pesar de las advertencias asociadas con los estudios con ratones, los resultados aún sugieren que la infección por virus en el cerebro puede ser más letal que la infección respiratoria, dijo Iwasaki.

El virus puede llegar al cerebro a través del bulbo olfatorio, que regula el olor, a través de los ojos o incluso del torrente sanguíneo. No está claro qué ruta está tomando el patógeno y si lo hace con la suficiente frecuencia para explicar los síntomas observados en las personas.

"Creo que este es un caso en el que los datos científicos están por delante de la evidencia clínica", dijo el Dr. Muotri.

Los investigadores deberán analizar muchas muestras de autopsias para estimar qué tan común es la infección cerebral y si está presente en personas con enfermedades más leves o en los llamados transportistas de larga distancia, muchos de los cuales tienen una variedad de síntomas neurológicos.

Entre el cuarenta y el 60 por ciento de los pacientes con COVID-19 experimentan síntomas neurológicos y psiquiátricos, dijo el Dr. Robert Stevens, neurólogo de la Universidad Johns Hopkins. Pero no todos los síntomas se originan por la invasión de las células cerebrales por virus. Pueden ser el resultado de una inflamación generalizada en todo el cuerpo.

Por ejemplo, la inflamación de los pulmones puede liberar moléculas que hacen que la sangre se vuelva pegajosa y obstruyan los vasos sanguíneos, lo que provoca accidentes cerebrovasculares. "No es necesario que las células cerebrales estén infectadas para que esto suceda", dijo Zandi.

Pero en algunas personas, agregó, puede ser el nivel bajo de oxígeno en sangre en las células cerebrales infectadas lo que desencadena el accidente cerebrovascular: "Diferentes grupos de pacientes pueden verse afectados de diferentes maneras", dijo. "Es muy posible que vea una combinación de ambos".

Algunos síntomas cognitivos, como la confusión mental y el delirio, pueden ser más difíciles de detectar en pacientes sedados y con ventiladores. Los médicos deben planear reducir los sedantes una vez al día, si es posible, para evaluar a los pacientes con COVID-19, dijo el Dr. Stevens.

Por Apoorva Mandavilli © 2020 The New York Times


Deja un comentario

Tu dirección de correo electrónico no será publicada. Los campos obligatorios están marcados con *